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Cómo los investigadores utilizaron la edición de genes CRISPR para enviar células inmunitarias después del cáncer

La semana pasada, los investigadores publicaron los resultados de un ensayo clínico que utilizó la edición de genes CRISPR para crear una gran población de células inmunitarias contra el cáncer. El ensayo fue breve y las células inmunitarias reprogramadas no fueron especialmente eficaces contra el cáncer. Pero es probable que la tecnología, o algo similar, se use en intentos adicionales para atacar el cáncer y potencialmente tratar una variedad de enfermedades.

Por lo tanto, el juicio brinda una buena oportunidad para analizar y explicar qué se hizo y por qué. Pero si regresas y vuelves a leer la primera oración, aquí estaban pasando muchas cosas, así que hay mucho que explicar.

El cáncer y el sistema inmunológico

Los cánceres y el sistema inmunológico tienen una relación complicada. Aparentemente, el sistema inmunitario elimina muchos cánceres antes de que se conviertan en problemas; las personas que toman medicamentos inmunosupresores experimentan una mayor incidencia de cáncer porque esta función está inhibida. E incluso una vez que los tumores se establecen, a menudo hay una respuesta inmunitaria al cáncer. Es solo que las células cancerosas desarrollan la capacidad de evadir y/o reprimir la respuesta inmunitaria, lo que les permite seguir creciendo a pesar de la vigilancia del sistema inmunitario.

Hay dos formas principales en que estas interacciones han sido el objetivo de las terapias contra el cáncer. Un enfoque, que ganó el Nobel de Medicina en 2018, consiste en inhibir las proteínas que permiten que los tumores le indiquen al sistema inmunitario que retroceda. Estos medicamentos restauran el ataque inmunológico y pueden ayudar a eliminar algunos tipos de cáncer.

Ese mismo Nobel también honró los medios alternativos de acelerar la respuesta inmunitaria: proporcionar una afluencia de células inmunitarias que atacan los tumores. El enfoque, denominado genéricamente terapia CAR-T, consiste en extraer células inmunitarias del paciente, reprogramarlas para que ataquen un tumor, cultivar grandes cantidades de células reprogramadas y finalmente volver a colocarlas en el paciente. El enfoque ha tenido cierto éxito en los ensayos clínicos, y la FDA ha aprobado versiones comercializadas de la terapia CAR-T.

La clave para reprogramar las células T para atacar el cáncer consiste en secuestrar el sistema que estas células inmunitarias normalmente usan para atacar células infectadas o extrañas. Las células T producen un complejo de proteínas llamado Receptor de células T (TCR) que reconoce cuando otras células están produciendo proteínas inusuales debido a la presencia de un patógeno o mutaciones. El TCR tiene dos partes: una parte constante que es idéntica en todas las células T y las vincula a las redes de señalización dentro de la célula; y un área variable que es diferente en diferentes células y ayuda a reconocer proteínas inusuales.

Entonces, cuando la porción variable de un TCR reconoce una proteína inusual, activa las redes de señalización de las células T, desencadenando respuestas que pueden incluir matar a la célula.

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