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Las nubes marcianas se ven y se comportan de manera similar a las de la Tierra • The Register

Si bien Marte podría haberse parecido un poco a la Tierra alguna vez, en estos días no podrían ser mucho más diferentes. Uno es un cuenco de polvo rojo, el otro es una hermosa canica azul que contiene toda la vida que conocemos. Pero los científicos de la ESA y la NASA han encontrado un terreno común sorprendente: las nubes.

De acuerdo, los de Marte están hechos de polvo y los de la Tierra de agua, sin embargo, las cámaras del Mars Express de la ESA y el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA han descubierto que se comportan de manera similar a pesar de las diferencias extremas en la atmósfera.

Durante la primavera marciana de 2019, las cámaras de las sondas orbitales se enfocaron en el Polo Norte del planeta debido a la cantidad de tormentas que se azotan alrededor de la capa de hielo que retrocede.

Lo que vieron fue que “las tormentas parecen crecer y desaparecer en ciclos repetidos durante un período de días, exhibiendo características y formas comunes”, dijo la ESA.

“Las formas espirales son notablemente visibles… Las espirales tienen entre 1.000 y 2.000 km de longitud, y su origen es el mismo que el de los ciclones extratropicales observados en las latitudes medias y polares de la Tierra”.

Patrones de nubes en Marte y la Tierra

Patrones de nubes en Marte y la Tierra. (Marte: ESA/GCP/UPV/EHU Bilbao; Tierra: EUMETSET)

Esencialmente, las nubes en Marte y la Tierra se ven similares. Esto se debe a la convección, donde el aire caliente sube porque es menos denso que el aire frío que lo rodea.

“En la Tierra, el aire ascendente contiene agua que se condensa para formar nubes. Las nubes de polvo captadas por Mars Express muestran el mismo proceso, pero en Marte las columnas de aire ascendente contienen polvo en lugar de agua”, dijo la ESA. “El Sol calienta el aire cargado de polvo y hace que se eleve y forme células de polvo. Las células están rodeadas por áreas de aire que se hunde que tienen menos polvo. Esto da lugar al patrón granular que también se ve en la imagen de las nubes en la Tierra”.

Tenga en cuenta que Marte no tiene “aire” per se; su atmósfera está compuesta casi en su totalidad por dióxido de carbono.

La NASA y la ESA pudieron medir la velocidad del viento siguiendo el movimiento de las células de las nubes en las imágenes captadas por las sondas y encontraron ráfagas de hasta 140 km/h. También pudieron medir la altitud de las nubes combinando la longitud de sus sombras con el conocimiento de la posición del Sol: “Los resultados revelaron que el polvo puede alcanzar aproximadamente 6-11 km sobre el suelo y las células tienen tamaños horizontales típicos de 20-40 km. “

Colin Wilson, científico del proyecto Mars Express, comentó: “Al pensar en una atmósfera similar a la de Marte en la Tierra, uno podría pensar fácilmente en un desierto seco o una región polar. Entonces, es bastante inesperado que al rastrear el movimiento caótico de las tormentas de polvo, que se pueden trazar paralelos con los procesos que ocurren en las regiones tropicales húmedas, calientes y decididamente muy poco parecidas a Marte de la Tierra”.

Agustín Sánchez-Levaga del equipo científico de la Cámara de Monitoreo Visual agregó: “A pesar del comportamiento impredecible de las tormentas de polvo en Marte y las fuertes ráfagas de viento que las acompañan, hemos visto que dentro de su complejidad, estructuras organizadas como frentes y patrones de convección celular pueden surgir.

“Nuestro trabajo sobre la convección seca de Marte es un ejemplo más del valor de los estudios comparativos de fenómenos similares que ocurren en atmósferas planetarias para comprender mejor los mecanismos subyacentes en diferentes condiciones y entornos”.

Si bien es valioso estudiar las atmósferas planetarias por el bien de la ciencia, también es útil para futuras misiones a Marte. Recuerde la triste historia del rover Opportunity cuya misión terminó con una tormenta de polvo en todo el planeta en 2018 que obstruyó sus paneles solares. En 2022, el módulo de aterrizaje Mars InSight se enfrenta a una situación similar y es posible que solo le queden unos días.

“El seguimiento de la evolución de las tormentas de polvo es crucial para ayudar a proteger futuras misiones con energía solar, y eventualmente misiones tripuladas al planeta, contra fenómenos tan poderosos”, dijo la ESA.

Los científicos han publicado sus hallazgos completos en el Ícaro diario. ®

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