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Los investigadores miran un dinosaurio en su rostro notablemente conservado

Los investigadores miran un dinosaurio en su rostro notablemente conservado

Museo Real Tyrrell de Paleontología

Borealopelta mitchelli encontró su camino de regreso a la luz del sol en 2017, millones de años después de haber muerto. Este dinosaurio acorazado está tan magníficamente conservado que podemos ver cómo era en vida. Casi todo el animal (la piel, la armadura que recubre su piel, las púas a lo largo de su costado, la mayor parte de su cuerpo y patas, incluso su cara) sobrevivió a la fosilización. Es, según el Dr. Donald Henderson, curador de dinosaurios en el Museo Royal Tyrrell, un hallazgo único entre mil millones.

Más allá de su notable conservación, este dinosaurio es una clave importante para comprender aspectos de la ecología del Cretácico Inferior y muestra cómo esta especie pudo haber vivido dentro de su entorno. Desde que se descubrieron sus restos, los científicos han estudiado su anatomía, su armadura e incluso lo que comió en sus últimos días, descubriendo una nueva e inesperada visión de un animal que se extinguió hace aproximadamente 100 millones de años.

Abajo por el mar

Borealopelta es un nodosaurio, un tipo de anquilosaurio de cuatro patas con una cola recta en lugar de un garrote de cola. Su hallazgo en 2011 en un antiguo medio marino fue una sorpresa, ya que el animal era terrestre.

Un megaherbívoro terrestre conservado en un antiguo lecho marino no es tan raro como podría pensarse. Varios otros anquilosaurios se han conservado de esta manera, aunque no tan bien como Borealopelta. Los científicos sospechan que su cadáver pudo haber sido llevado de un río al mar en una inundación; puede haber flotado boca abajo en la superficie durante unos días antes de hundirse en las profundidades del océano.

Se habría mantenido en la superficie por lo que se conoce como “hincharse y flotar”, ya que la acumulación de gases post mortem lo mantendría a flote. El modelado realizado por Henderson indica que su pesada armadura lo habría hecho rodar sobre su espalda, una posición que él sospecha que pudo haber evitado que los depredadores del océano hurgaran en su cadáver.

Una vez expulsados ​​los gases que la mantenían flotando, Borealopelta se hundió hasta el fondo del océano, aterrizando sobre su espalda.

“Podemos ver que se sumergió en aguas de más de 50 metros de profundidad porque se conservó con un mineral en particular llamado glauconita, que es un mineral de fosfato verde. Y solo se forma en temperaturas más frías en aguas de más de 50 metros de profundidad”, explicó el Dr. Henderson.

También le dijo a Ars que este entorno probablemente también desalentaba la recolección de residuos, diciendo: “Probablemente era una región donde [long-necked] plesiosaurios y peces grandes no les gustaba ir. Hacía demasiado frío y estaba demasiado oscuro, y [there was] nada para comer. Y había muy pocas trazas de fósiles en los sedimentos a su alrededor. Así que no había muchos gusanos, crustáceos, bivalvos y otras cosas allí para digerirlo más. Fue solo un buen conjunto de condiciones en el lecho marino que tenía una actividad biológica muy baja que condujo a esa preservación”.

Expectativas no cumplidas

Pero nada de esto se sabía cuando se descubrió al animal. Aunque no es del todo raro encontrar restos de dinosaurios en ambientes marinos, tampoco es muy común. Henderson y Darren Tanke, también del Museo Royal Tyrrell, entraron al sitio anticipando que excavarían un antiguo reptil marino.

Los dos habían consultado sobre descubrimientos de fósiles en otras minas a cielo abierto dentro de la provincia. Sin embargo, esta fue su primera visita a Suncor, una mina en el noreste de Alberta, Canadá. Todo sobre esta mina es enorme. Maquinaria masiva está constantemente en movimiento, sacando rocas, arena y grava de los acantilados circundantes, mientras que otros equipos la limpian, todo con el objetivo de descubrir las arenas petrolíferas más profundas para obtener combustible.

“Es simplemente increíble, la escala del lugar”, dijo el Dr. Henderson. “Y funciona las 24 horas del día, los 365 días del año”.

A pesar del ritmo de las operaciones, un operador de pala en particular, Shawn Funk, notó algo después de sacar un gran trozo del acantilado. Fue gracias a él y a varias personas dentro de Suncor que se detuvieron las operaciones en esa área y se notificó al Royal Tyrrell.

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