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¿Qué son las tasas de interés de referencia y cómo funcionan?

Vistazo rápido

  • Una tasa de interés de referencia es una tasa de interés que determina la cantidad de otras tasas de interés.
  • Dos puntos de referencia importantes son la tasa de fondos federales establecida por la Reserva Federal y la tasa preferencial establecida por los bancos.
  • Las tasas de referencia más altas significan un costo más alto de pedir dinero prestado.

Si en algún momento de los últimos seis meses las conversaciones sobre cambios en las tasas de interés de la Reserva Federal han hecho estallar sus medios de comunicación, no está solo. Probablemente tampoco estés solo si siempre te has preguntado de qué diablos estaban hablando, pero tenías demasiado miedo de admitir que aún no lo sabías.

Se referían a un tipo de tasa de interés de referencia que influye mucho en la vida financiera de los Estados Unidos. Si tiene tarjetas de crédito o planea pedir dinero prestado, también afecta su vida financiera.

Por eso es crucial que comprenda qué son las tasas de interés de referencia y cómo funcionan.


¿Qué son las tasas de interés de referencia?

En su forma más básica, una tasa de interés de referencia es una tasa de interés que determina la cantidad de otras tasas de interés. Por ejemplo, cuando obtiene una hipoteca, la tasa de interés que paga es la tasa de referencia, también llamada tasa de referencia, más un cierto porcentaje.

Eso es bastante fácil de entender. Pero como ocurre con muchas cosas en el mundo de las finanzas, se vuelve más complicado en su ejecución. Primero, hay muchas tasas de interés de referencia diferentes. Y no todos son creados iguales.

Tasas de interés de referencia comunes

Las tasas de interés de referencia de las que más se habla en los Estados Unidos son probablemente la tasa de fondos federales y la tasa preferencial. Libor y SOFR, su sucesor, también hacen una aparición ocasional.

Hay muchas tasas de interés de referencia diferentes a nivel mundial, pero comprender las principales referencias estadounidenses ayuda mucho a comprender cómo funcionan en general.

La tasa de fondos federales

La tasa de fondos federales, también llamada tasa de interés federal, es una tasa establecida por la Reserva Federal. El comité que lo establece se basa en indicadores económicos como la inflación. Por lo general, es un rango corto, como 3.70% a 4%.

La tasa de fondos federales influye en la cantidad de dinero real que los bancos deben mantener en sus cuentas de reserva por ley, que es un cierto porcentaje de sus cuentas de depósito. Pueden pedir prestado y prestar entre ellos para asegurarse de que todos tengan los recursos necesarios en esas cuentas.

La tasa preferencial

La tasa preferencial es la tasa que los bancos cobran a sus mejores clientes. Y por “mejor”, me refiero a solvente. Y por “clientes”, no me refiero a usted. No te sientas mal. Generalmente es la tasa que dan las grandes corporaciones.

Cada banco establece su propia tasa preferencial. Por lo general, se basa en la tasa de fondos federales. Así es: es una tasa de referencia que utiliza otra tasa de referencia para establecer su referencia.

La tasa preferencial puede ser la que el banco quiera, pero la mayoría de los bancos usan una pauta similar para establecerla, la tasa federal más el 3%, más o menos. Algunos incluso solo usan la tasa preferencial que publica The Wall Street Journal.

Si quisieran, simplemente podrían tirar los dados. Es importante destacar que no hay requisitos para que los bancos cambien sus tasas junto con la Reserva Federal o incluso usen esa tasa para empezar. Simplemente usan lo que funciona, y la tasa de fondos federales o el método WSJ los mantiene competitivos y en números negros.

Luego, los bancos usan la tasa preferencial para establecer el resto de sus tasas, es decir, las tasas que le dan a usted, que serán más altas en función de cómo se compare su solvencia crediticia con la solvencia de los clientes preferenciales.

Mención de honor: Libor y SOFR

Oh, pobre y dulce Libor. La “tasa de oferta interbancaria de Londres”, como también se la conoce, ha estado plagada de escándalos. Como sugiere su nombre no inicializado, Libor (pronunciado LIE-bor) es una tasa de referencia global que analiza las tasas entre los principales bancos del mundo para establecer su referencia. Como punto de referencia, es una alternativa a la tasa preferencial, generalmente para préstamos más grandes, como los que obtienen las empresas. Se basa en las cotizaciones de los bancos informantes sobre cuánto pagarían por pedir dinero prestado.

Para que no creas que eso no tiene nada que ver contigo, hay más.

Históricamente, ha influido en todo, desde las tasas que los bancos se cobran entre sí hasta el costo de los instrumentos financieros como las cuentas de ahorro y las hipotecas. Luego, a principios de la década de 2010, se supo que Barclay’s (y probablemente otros bancos) estaban manipulando los números para que la imagen pareciera más optimista de lo que era.

Eso puede explicar el papel que desempeñó el LIBOR en la Gran Recesión. Los poderes fácticos utilizaron lo que ahora sabemos que es una Libor inferior a la real para establecer las tasas de las inversiones utilizadas para asegurar las hipotecas de alto riesgo contra el incumplimiento, ¡ups!

Sabiendo eso, no debería sorprender que muchos bancos de EE. UU. que usan Libor estén haciendo la transición a SOFR, la tasa de financiación garantizada durante la noche. Se basa en lo que los bancos estadounidenses se cobran entre sí por acuerdos de recompra de bonos del Tesoro. Está aislado del tipo de manipulación que experimentó el Libor porque se basa en transacciones financieras reales en lugar de estimaciones (potencialmente ficticias).


Cómo funcionan las tasas de interés de referencia

Y ahora la parte que ha estado esperando: cómo le afecta todo este alboroto financiero. Las tasas que paga en todo, desde préstamos personales hasta tarjetas de crédito, se basan en una tasa de referencia.

No importa cuál sea la tasa de referencia, usted paga eso más un porcentaje específico. Por ejemplo, el banco puede ofrecerle prima más 2%. Si la tasa de interés preferencial es del 6% hoy, eso significa que usted paga el 8%. Pero si espera hasta la próxima semana para aceptar la oferta y la tasa preferencial sube al 6,25%, debe pagar el 8,25%.

Si bien no tiene control sobre la tasa de referencia, la cantidad que paga además se basa en su solvencia y la forma en que pide prestado el dinero.

Su solvencia es el nivel de riesgo que presenta como prestatario en función de su historial crediticio, el monto de la deuda y los ingresos. Cuanto mayor sea el riesgo para el prestamista, mayor será el interés.

Por ejemplo, un banco puede publicitar un producto de préstamo en particular para prime plus 1%. Pero, en general, solo los prestatarios con el mejor crédito (a los que quizás hayas oído referirse como “bien calificados”) obtienen necesariamente esa tasa. La tasa de interés de todos los demás es más alta. Cuánto depende de su solvencia.

Los prestamistas también cobran intereses de manera diferente según cómo pida prestado el dinero.

  • Préstamos a tasa variable. Estos generalmente tienen el margen de beneficio más bajo: prima más 1 a algunos puntos porcentuales. El banco puede y aumentará lo que usted paga si las tasas de interés prevalecientes (las tasas que cobran la mayoría de los bancos) suben, por lo que no perderán nada si las circunstancias cambian. Seguro, usted paga menos interés si las tasas bajan. Pero también lo hacen con el dinero que piden prestado, por lo que es un ganar-ganar.
  • Préstamos a tasa fija. Estos presentan un poco más de riesgo para los prestamistas en el sentido de que no pueden aumentar la tasa a menos que refinancie. Entonces, si hay una turbulencia inesperada en el mercado y la Reserva Federal aumenta la tasa de fondos, se quedarán con su préstamo de interés más bajo mientras pagan intereses más altos en sus préstamos. Pero tampoco tienes que preocuparte por eso, por lo que te cobran un poco más por esa tranquilidad en forma de una tarifa más alta.
  • Tarjetas de crédito. El crédito revolvente es una bestia diferente. Verifican su solvencia cuando presenta la solicitud y ponen límites en función de eso, pero una vez que paga lo que pidió prestado, puede pedirlo nuevamente, incluso si sus circunstancias han empeorado. Además, cuesta mucho dinero mantener el procesamiento de tarjetas de crédito en tiempo real las 24 horas. Como tal, paga una prima por este tipo de crédito en forma de interés de dos dígitos en el extremo inferior.
  • HELOC. Una línea de crédito con garantía hipotecaria también es un crédito renovable, pero dado que su casa actúa como garantía (algo que pueden tomar si usted no paga), las tasas son mucho más bajas que las de las tarjetas de crédito. Esto se debe a que el banco corre muy poco riesgo, a menos que incumpla el pago justo cuando el mercado de la vivienda colapsa y ejecuta la hipoteca de una casa que de repente vale menos de lo que debe.

Tasas de interés de referencia en acción

Digamos que tienes una tarjeta de crédito. A través de una serie de circunstancias extrañas y la magia del verso del ejemplo, siempre llevas un saldo de $3,000 por mes.

Su tasa de interés es actualmente del 16% (¡vaya, usted!). En el verso del ejemplo, eso se debe a que la tasa preferencial es del 6 % y la tarjeta de crédito le otorga una tasa preferencial más el 10 %. En aras del argumento, digamos que la tasa preferencial del banco siempre está exactamente un 3% por encima del número más bajo en el rango de tasas de los fondos federales, aunque en el mundo real, no es así como funciona.

Ahora, avancemos en el tiempo. (Acabas de imaginarte todo acelerándose como en las películas, ¿no?). Veamos qué sucede cuando la Reserva Federal aumenta la tasa de fondos federales, lo que influye en la tasa preferencial.

Aumento de tasa preferencial Ejemplo 2

Como puede ver, incluso los movimientos tan pequeños como un par de puntos porcentuales pueden tener un impacto profundo en la cantidad de interés que paga. Si las tasas de interés se hubieran mantenido en la tasa de enero, habría pagado solo $5,760. Eso es una diferencia de $300. Ahora imagine la diferencia en una hipoteca de tasa ajustable de $300,000.

¿Necesita prestar atención a las tasas de interés de referencia?

Si tiene un préstamo o crédito, saber qué sucede con las tasas de referencia puede ayudarlo a comprender qué sucede con sus cuentas. Y si las tasas comienzan a tener una tendencia un poco alta para su sangre, podría advertirle sobre la necesidad de priorizar o refinanciar ciertas deudas.

Si planea pedir prestado pronto, seguir las tasas de referencia, especialmente las acciones de la Reserva Federal y la tasa de fondos federales, puede indicarle cuándo podría ser un buen momento para pedir prestado. De esa manera, no se perderá la tarifa más baja posible.

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Preguntas frecuentes sobre las tasas de interés de referencia

Las tasas de interés de referencia afectan cada centavo que pide prestado. Así que es comprensible si tienes preguntas.

¿Con qué frecuencia cambian las tasas de interés de referencia?

No hay un calendario establecido para los cambios en la tasa de interés de referencia. La Reserva Federal es responsable de garantizar la salud económica de la nación. Y cambian la tasa de los fondos federales cuando las condiciones económicas lo dictan (no es que sea tan fácil como eso).

Y dado que la tasa preferencial está ligada a eso, los bancos generalmente cambian la tasa preferencial aproximadamente al mismo tiempo, aunque puede haber un retraso de uno o dos meses.

En general, puede esperar que las tarifas cambien varias veces al año.

¿Las tasas de referencia afectan mi cuenta de ahorros?

No directamente. Pero si hubiera un lado positivo en las tasas de interés de referencia más altas, lo encontraría en su cuenta de ahorros de alto rendimiento.

No existe una correlación directa entre los fondos federales o la tasa preferencial y las tasas de ahorro, pero los bancos pueden aumentar las tasas de ahorro con el tiempo a medida que se mueve el mercado.

¿Hay otros tipos de tasas de referencia?

Sí. En finanzas, hay muchos tipos de puntos de referencia que se utilizan para medir las cosas. Por ejemplo, los contadores usan puntos de referencia para determinar cuánto valen las empresas y los economistas los usan para medir la salud de la economía.

Otro tipo de índice de referencia financiero del que se oye hablar todo el tiempo es el Promedio Industrial Dow Jones. Ese es uno que los inversores usan para medir el riesgo o la recompensa de las inversiones.

Todos funcionan de manera similar en el sentido de que actúan como una especie de vara de medir. Pero usan datos diferentes y pueden informarle sobre diferentes facetas de las finanzas.

¿Qué tasa de referencia es la mejor?

No existe una tasa de interés de referencia perfecta. Todos intentan medir cosas similares con diferentes puntos de datos. De hecho, no hay nada intrínsecamente malo con Libor. Fue la manipulación humana la que causó problemas con esa medida, no los datos en sí.

En última instancia, el punto de referencia más importante para usted es el que afecta su vida. Y para la mayoría de los estadounidenses, esa es la tasa de fondos federales (indirectamente) y la tasa preferencial (directamente). Si tiene inversiones, podría ser un punto de referencia relacionado con inversiones como el promedio industrial Dow Jones.


última palabra

Las tasas de interés de referencia, especialmente la tasa de los fondos federales, son una de esas cosas sobre las que a los comentaristas de la televisión les encanta parlotear. Y muchos espectadores probablemente piensen que eso es algo que solo es importante para las personas que usan trajes caros para trabajos a los que tienen que pasar junto a un toro de bronce gigante para llegar.

Pero si pides dinero prestado o tienes algún tipo de deuda a interés variable, presta atención cuando hablen. Podría afectar el tamaño de los pagos automáticos que salen de su cuenta bancaria cada mes.

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