real time web analytics

¿Son los pequeños reactores nucleares el secreto de los centros de datos más ecológicos? • El registro

Los centros de datos usan mucha energía y, a pesar de nuestros mejores esfuerzos, una gran parte de eso aún proviene de la quema de combustibles fósiles. Pero, ¿y si en lugar de depender de los servicios públicos locales para obtener energía, estas instalaciones generaran la suya propia, tal vez usando un pequeño reactor nuclear?

En un informe reciente, los analistas de Omdia, Alan Howard y Vladimir Galabov, argumentaron que el uso de pequeños reactores modulares (SMR) para alimentar grandes centros de datos podría no ser tan loco como parece.

Como sugiere su nombre, los SMR son esencialmente reactores miniaturizados. En lugar de una instalación masiva que produzca gigavatios o más de energía, los SMR están diseñados para producir solo una fracción de eso. La Agencia Internacional de Energía Atómica (OIEA) dice que dependiendo del SMR en cuestión, los reactores pueden producir entre decenas y cientos de megavatios de salida eléctrica.

Estos reactores no son de ninguna manera un concepto nuevo. De hecho, han estado propulsando buques de la Marina de los EE. UU. durante la mayor parte de un siglo sin incidentes. El primero fue el USS Nautilus en 1955. Desde entonces, la energía nuclear ha sido un pilar de la propulsión de la Marina de los EE. UU. y, en la actualidad, EE. UU. opera una flota de 83 barcos de propulsión nuclear.

Sin embargo, solo recientemente las nuevas empresas nucleares han comenzado a desarrollar y, en algunos casos, a implementar SMR en un entorno comercial. Por ejemplo, dos SMR construidos en Rusia con capacidad de 35 MW cada uno se encuentran en el corazón de una planta de energía flotante frente a la costa ártica de la nación.

Impulsando el crecimiento explosivo de la computación en la nube

Entonces, ¿cuántos SMR se necesitarían para liberar un centro de datos de la red? La respuesta a esa pregunta depende de un par de factores, dice Howard El registro.

A los hiperescaladores y proveedores de la nube no les gusta hablar sobre la cantidad de energía que consumen sus centros de datos, explica, y agrega que la calificación de megavatios citada a menudo por los proveedores de colocación realmente refleja los límites superiores de la capacidad vendible de la instalación, no su consumo de energía real o el fracción significativa de energía requerida para enfriarlos.

Pero por el bien de la discusión, digamos que el campus de su centro de datos, incluidos los sistemas de cómputo, administración térmica y auxiliares, consume alrededor de 125 MW. Suponiendo que cada SMR produzca 35MW, cuatro reactores deberían ser suficientes.

Si bien los SMR son más que capaces de alimentar un centro de datos, los analistas dicen que la instalación típica de 200,000 pies cuadrados probablemente no sea un buen candidato para una planta nuclear en el sitio. En cambio, Howard argumenta que los SMR son más apropiados para grandes campus de centros de datos, particularmente aquellos ubicados en regiones con restricciones de energía como Virginia o Irlanda.

Según el informe, el punto óptimo para los SMR probablemente será para las instalaciones que superen los 100 MW, aunque Howard sugiere que los centros de datos más pequeños también podrían asociarse con las empresas de servicios públicos locales para formar una especie de cooperativa en la que otras plantas industriales hambrientas de energía, una acería , por ejemplo, podría comprar exceso de capacidad.

Los microrreactores, una versión aún más pequeña de los SMR, pueden ser una opción viable para los centros de datos más pequeños o como una alternativa a los generadores de batería o diesel que se usan comúnmente como energía de respaldo en caso de una interrupción, agregó.

La energía nuclear es peligrosa, ¿no?

A pesar del éxito de la Armada, para muchos, la energía nuclear todavía evoca imágenes del incidente de Three Mile Island y los accidentes de Chernobyl y Fukushima. Estos accidentes han servido para estigmatizar la energía nuclear como un riesgo peligroso e innecesario.

Howard y Galabov, sin embargo, argumentan que los desarrollos recientes en torno a SMR han resuelto muchos de los desafíos de diseño y seguridad asociados con los diseños de reactores más antiguos. “Los SMR son considerablemente más pequeños que los grandes reactores de plantas de energía con los que la mayoría de nosotros estamos familiarizados. Por lo tanto, los SMR representan un riesgo mucho menor debido a su escala, diseño simple y características de seguridad inherentes al reactor”, escribieron.

“El mayor desafío será convencer a la gente en la industria y a la gente de dónde van a funcionar estas cosas”. [be deployed]que es segura, viable y respetuosa con el medio ambiente”, añadió Howard.

Si bien los SMR pueden tener un mejor historial que los grandes reactores de agua a presión, aún existe el problema persistente de los desechos nucleares. Si bien la energía nuclear puede ser más limpia que el carbón o el gas natural, no es renovable. Los reactores producen energía utilizando el calor generado por la fisión controlada de elementos como el uranio o el torio. El subproducto de estas reacciones es una mezcla de desechos radiactivos que pueden tardar decenas o incluso miles de años en alcanzar niveles seguros.

La buena noticia es que, dependiendo de cómo se construyan los SMR, es posible que no necesiten reabastecerse de combustible con tanta frecuencia. Según Omdia, los reactores utilizados en los submarinos nucleares solo requieren reabastecimiento de combustible aproximadamente cada 10 años y los diseños más nuevos podrían llevar eso a 30 o incluso 40 años.

La mala noticia es que la investigación sugiere que los SMR no son tan limpios como sus hermanos mayores. Un estudio publicado este verano encontró que los SMR producen 35 veces más desechos en comparación con los diseños de reactores más grandes.

Viabilidad

Para que los SMR obtengan una adopción generalizada entre los operadores de centros de datos, deben ser económicamente viables. Los SMR pueden ser lo suficientemente potentes como para hacer funcionar un centro de datos, pero a menos que puedan hacerlo de manera más económica que el uso de energías renovables y combustibles fósiles, será una venta difícil.

Con los SMR comerciales aún en su infancia, es difícil decir cuánto costará ponerlos en funcionamiento. Dicho esto, las nuevas empresas de SMR como NuScale afirman que sus reactores tendrán un costo estimado nivelado (LCOE) de entre $ 40/MWh a $ 65/MWh, cuando alcancen la disponibilidad comercial durante la segunda mitad de la década.

LCOE se refiere a los ingresos estimados necesarios para construir y operar un generador durante su vida útil. Y en el extremo optimista de esta ecuación, esto pondría a los reactores de NuScale a una distancia escupida del gas natural y la energía eólica terrestre a un LCOE de aproximadamente $37/MWh, según la Agencia de Información de Energía de EE. UU. [PDF]. Sin embargo, las tarifas solares son un poco mejores a $33/MWh.

Para los proveedores de SMR, esta comparación solo se volverá más favorable con el tiempo. Durante las próximas dos décadas, la Agencia de Información de Energía espera que el LCOE para la energía eólica y el gas natural aumente gradualmente, mientras que se espera que la energía solar se mantenga estable.

Sin embargo, la energía nuclear tiene una clara ventaja sobre la solar o la eólica. La energía renovable no está disponible en todos los mercados, y donde está, su eficiencia depende en gran medida de la cooperación de la Madre Naturaleza. Si el sol no brilla o el viento no sopla, no están produciendo energía.

Si bien podría pensar que SMR enfrentaría importantes obstáculos regulatorios, Howard y Galabov señalan que esto es menos un dolor de cabeza de lo que podría pensar. Si bien EE. UU. ha sido más lento que otras naciones, la Comisión Reguladora Nuclear recientemente despejó el camino para los SMR en suelo nacional.

A pesar de este progreso, pasará algún tiempo antes de que los SMR comerciales estén disponibles. “El despliegue más optimista de un SMR aquí en los Estados Unidos es para 2030”, dijo Howard. “La noción de que se use en un campus de centro de datos, eso será, y solo estoy especulando aquí, entre 10 y 15 años de distancia”.

Sin embargo, EE. UU. no es el único país que está explorando activamente la tecnología SMR. Según el informe, ya hay varios SMR en construcción o licenciados en Argentina, Canadá, China, Francia y Corea del Sur. Pero al igual que los EE. UU., a muchos de estos reactores todavía les falta la mayor parte de una década desde su implementación. ®

Leave a Comment