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Una historia de ARM, parte 2: todo comienza a encajar

El Acorn Archimedes 3000, lanzado en mayo de 1989.
Agrandar / El Acorn Archimedes 3000, lanzado en mayo de 1989.

Wikipedia

La historia hasta ahora: a fines de la década de 1980, Acorn Computers se encontraba en una encrucijada. Un pequeño equipo, dirigido por Sophie Wilson y Steve Furber, había inventado un nuevo y poderoso chip de computadora, la Acorn RISC Machine (ARM). Acorn lanzó una nueva línea de computadoras, Archimedes, que usaba estos chips ARM. Pero el mundo no se estaba abriendo paso hasta la puerta de la empresa. (Lea la primera parte aquí.)

Desde el principio, fue difícil lograr que alguien se preocupara por esta increíble tecnología. Unos meses después de que se enviaran los primeros chips ARM, Steve Furber de Acorn Computers llamó a un reportero técnico e intentó que cubriera la historia. El reportero respondió: “No te creo. Si hubieras estado haciendo esto, lo habría sabido. Luego colgó.

Mientras Acorn luchaba, Furber trató de imaginar cómo el chip ARM podría convertirse en una empresa separada. Pero no pudo averiguar cómo hacer que el modelo de negocio funcionara. “Tendrías que vender millones antes de que las regalías comiencen a pagar las facturas”, dijo en una entrevista. “No podíamos imaginarnos vendiendo millones de estas cosas”.

El futuro parecía sombrío, hasta que un representante de otra compañía de computadoras entró por la puerta. Una pequeña empresa llamada Apple.

una nueva empresa

¿Cómo había oído Apple sobre ARM en primer lugar? Dos ingenieros del Grupo de Tecnología Avanzada de Apple, Paul Gavarini y Tom Pittard, habían construido un prototipo de computadora llamado Möbius. Usaba un chip ARM2 y ejecutaba software Apple ][yMacintoshemulandolasCPU6502y68000másrápidoquelasversionesnativasLaaltagerenciadeAppleestabaconfundidaporestamáquinaylaeliminórápidamenteperoGavariniyPittardsiguierontocandoeltambordeARMenlaspresentacionesinternasmostrandopuntosdereferenciaimpresionantesalejecutarLISP[andMacintoshsoftwareemulatingthe6502and68000CPUsfasterthanthenativeversionsUppermanagementatApplewasconfusedbythismachineandquicklykilleditbutGavariniandPittardkeptbeatingthedrumofARMatinternalpresentationsshowingimpressivebenchmarkswhenrunningLISP

LISP era un lenguaje pesado y Apple lo estaba usando internamente para probar nuevas interfaces gráficas. Pero se consideró demasiado voluminoso para aplicaciones integradas. Cuando el veterano de Apple, Larry Tesler, vio estos puntos de referencia, se le encendió una bombilla en la cabeza.

Tesler acababa de hacerse cargo del proyecto Apple Newton y necesitaba reemplazar su CPU lenta y con errores, el AT&T Hobbit. El chip ARM parecía un ganador. No solo era un demonio de la velocidad, sino que su consumo de energía increíblemente bajo lo hacía ideal para el dispositivo portátil Newton.

El CEO de Apple, John Sculley, demuestra una versión de preproducción del Newton.

El CEO de Apple, John Sculley, demuestra una versión de preproducción del Newton.

Tiempo

Tesler organizó una reunión con el equipo de ARM y le gustó lo que vio en su hoja de ruta. Pero había un problema. Apple era una empresa de informática y Acorn era un competidor directo.

Esto sentó las bases para una decisión fatídica. Los empleados de ARM querían librarse de la caída de la fortuna de Acorn. El propietario mayoritario de Acorn, Olivetti, estaba más interesado en hacer clones de PC de IBM. VLSI Technology, la fundición de silicio que fabricó el chip ARM, quería más clientes. Y Apple quería licenciar el chip. Escindir ARM era del interés de todos.

En noviembre de 1990, se llegó a un acuerdo a tres bandas. Apple invirtió $3 millones en efectivo por una participación del 30 por ciento. VLSI invirtió medio millón, más su conocimiento y utillaje. Acorn transfirió toda su propiedad intelectual ARM y doce empleados, valorados en 3 millones de dólares. A pedido de Apple, la nueva empresa pasó a llamarse Advanced RISC Machines. ARM ahora estaba solo.

Un nuevo líder

La primera sede de ARM.  ¡Sí, era un granero reformado!
Agrandar / La primera sede de ARM. ¡Sí, era un granero reformado!

Brazo

Antes de que Apple pusiera su dinero, quería elegir un CEO para ARM. Apple contrató a la misma firma de cazatalentos que había encontrado a John Sculley, pero esta vez tuvo resultados mucho mejores. El hombre que contrataron fue Robin Saxby.

Saxby nació en 1947 en Chesterfield, Inglaterra. De niño le fascinaba el cableado eléctrico, y de adolescente abrió su primer negocio, reparando radios y televisores. Fue a la universidad en Liverpool, estudiando ingeniería electrónica. Después de graduarse en 1968, su primer trabajo fue ayudar a diseñar el primer televisor de transistores de Inglaterra.

Se unió a Motorola en 1973 y rápidamente fue ascendido a ingeniero de ventas. Esto significaba que su trabajo consistía en viajar hasta los clientes de la empresa y ayudarlos a construir sus diseños utilizando productos Motorola. Cuando se pasó a la división de CPU, pensó que sus clientes serían todas las principales empresas informáticas. Para su sorpresa, la mayoría de las personas que querían CPU de Motorola tenían en mente aplicaciones integradas de nicho. En un momento, escribió una propuesta para que Motorola escindiera su equipo de diseño de CPU y ofreciera servicios de diseño, pero a la gerencia no le gustó la idea.

Robin Saxby en la década de 1990.

Robin Saxby en la década de 1990.

Correo diario

Después de Motorola, Saxby se unió a una startup llamada ES2 que intentaba desarrollar una nueva tecnología de fabricación de chips de silicio. ES2 había creado algunos chips de prueba para ARM, por lo que Saxby ya conocía la empresa. Pero cuando le pidieron que se uniera a ARM como su primer CEO, dudó que fuera el mejor hombre para el puesto.

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